«Quiero que la gente recuerde la historia. Es muy, muy importante. Llegó con la lucha… fue una época triste».

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En 1976, Mencer Ackerly fue uno de los varios gays de Rhode Island que lucharon por participar en la celebración del bicentenario de la ciudad

La sección de Rhode Island de la Unión Americana de Libertades Civiles llevó a la ciudad a los tribunales después de que la Comisión del Bicentenario rechazara la petición de la Metropolitan Community Church de celebrar un desfile del Orgullo Gay.

El juez del Tribunal Superior de Rhode Island Stephen Fortunato (retirado), el abogado que los representó, relató la batalla legal en 2016.

Fortunato dijo que el entonces jefe de policía de Providence, Walter McQueeney, «se opuso enérgicamente a que se celebrara dicho desfile.»

«[McQueeney] dijo con muchas palabras que los homosexuales, por definición, participaban en actividades delictivas y que el desfile sería, por lo tanto, un foro para la defensa de la conducta delictiva», escribió Fortunato. «También podría haber calificado el desfile como un ejercicio de sedición».

El juez dictaminó que los gays de Rhode Island podían celebrarlo, y el 26 de junio de 1976 tuvo lugar el primer Desfile del Orgullo Gay de Rhode Island «con mucha fanfarria y sin dificultades», según Fortunato.

Pero eran otros tiempos, y Mencer Ackerly dijo que varios de los aproximadamente 75 participantes en el desfile temían por sus vidas.

Mencer Ackerly, que tenía 25 años en ese momento, dice a 12 News que fue la persona que estaba con él ese día la que le dio el valor para desfilar: su madre.

Originario de Massachusetts, Ackerly dejó su casa a los 16 años y se trasladó a Rhode Island.

«Sólo quería ser yo mismo, pero me daba mucho miedo», dijo.
Aunque él y su madre no siempre coincidían, Mencer Ackerly dijo que ella le quería incondicionalmente.

«En cada lado de su coche había un cartel que decía: ‘Estoy orgulloso de decir que mi hijo es gay'», recordó. «Me hizo llorar, ¿sabes? Mi madre y yo no siempre estábamos de acuerdo, pero ése fue el momento en el que me sentí más orgulloso de mi madre… de que pensara lo suficiente en mí como para estar allí».

Mencer Ackley dijo que es importante que la gente recuerde el momento en que la ciudad abrió sus puertas a la comunidad gay.

Ahora, con 71 años, Mencer Ackerly tiene previsto participar en la celebración de este año con su marido. Aunque desde entonces se ha trasladado a Worcester, el jugador de los 76 se propone viajar al Estado del Océano y desfilar por las mismas calles que él recorrió hace más de cuatro décadas.

Mencer Ackerly espera que, al participar en las festividades, aumente la confianza de los jóvenes de Rhode Island que puedan estar luchando con su identidad.

«Si podemos tocar la vida de alguien al margen, puede ser la primera vez que salga del armario», dijo. «Si me ven a mí, una persona mayor, quizá piensen: ‘Eh, todavía está por aquí. No está en una mecedora en algún lugar. Está ahí fuera intentando celebrar quién es'».